“Ik voel me pas volledig thuis als ik in Nieuw Gent ben”

18 mei 2020door Mona D.

Combineer een hart voor jeugd en oneindig engagement en je krijgt Brahim El Mansouri.

Toekomst

Brahim El Mansouri (27) is geboren en getogen in Nieuw Gent en is vandaag jeugdwerker in de buurt. Hij groeide er samen op in een gezin met twee broers en twee zussen van Marokkaanse origine. Brahim omschrijft Nieuw Gent als een multiculturele wijk waar veel te beleven valt. “De buurt staat soms positief en soms negatief in the picture.”

Brahim wijst erop dat Nieuw Gent een sociale buurt is. Mensen leven dicht op elkaar in hoge appartementsblokken en kleine studio’s. “Soms heb ik het gevoel dat mensen die het niet breed hebben, doorstromen naar Nieuw Gent. Druggebruikers, alcoholverslaafden, mensen die net uit de gevangenis of criminaliteit komen, vind je hier zeker”, getuigt Brahim. Toch is hij graag in de wijk. “De laatste tijd is het een aangename buurt waar veel organisaties aan de slag zijn. Net zoals in het Rabot werken ze aan de toekomst. De hoge torens zullen plaats maken voor een mooie wijk.”

Samenhorigheid

Brahim groeide als tiener zelf op in één van de woonblokken en dat was niet altijd evident. Het gezin had geen tuin en Brahim deelde de kamer met zijn broer. Toen zijn vader 15 jaar geleden een huis kocht aan de Zwijnaardsesteenweg, kwam daar verandering in. Ondertussen woont Brahim alleen in de stationsbuurt, op wandelafstand van zijn geliefde Nieuw Gent. Hij heeft mooie herinneringen aan zijn schooltijd in de wijk.

“Het is anders opgroeien in een sociale buurt dan bijvoorbeeld in Zwijnaarde. Voor mij heeft dat zijn charmes. Weinig mensen hebben een tuin en komen daardoor samen op straat of in het park. Zo leer je alle buurtbewoners kennen. Vandaag is dat compleet veranderd en verlopen contacten vooral via de telefoon, laptop of PlayStation”, vertelt Brahim.

Broer-zusrelatie

De waarde die Nieuw Gent voor Brahim heeft, is enorm. “Als ik in een andere wijk of stad ben, voel ik me pas op mijn gemak als ik terugkeer naar hier. Ik kijk naar de hoge blokken en voel me thuis. Zodra ik vanuit de auto in de verte het UZ zie, ben ik al opgelucht. Het is een speciaal gevoel.” Nieuw Gent is volgens Brahim anders dan andere wijken. “Het is fantastisch hoe de mensen hier met elkaar leven en behulpzaam zijn. De band met de buren voelt zoals een broer-zusrelatie.” Brahim kent veel mensen van andere wijken, maar is trots dat hij opgroeide in Nieuw Gent. Toch ervaart hij enkele mankementen die aangepakt kunnen worden. “We missen handelaars, zoals in de Brugse Poort of Dampoort. Maar we zijn volop aan het vergaderen om een en ander op poten te zetten.”

Levensles

Na het middelbaar onderwijs ging Brahim aan de slag als postbode. “Het was een leuke, maar soms vermoeiende job. Ik ben sociaal aangelegd en als postbode was ik constant onder de mensen.” Diep vanbinnen voelde Brahim toch een andere roeping. “In mijn jeugd was ik niet van de braafste, ik heb veel kattenkwaad uitgehaald. Uiteindelijk leerde ik mijn lesje en groeide de motivatie om jeugdwerker te worden.” Door een toevalligheid richtte hij samen met andere jongeren het huidige jeugdhuis in Nieuw Gent op. “Als postbode bladerde ik in het stadsmagazine dat we één keer per maand rondbrachten. Ik las dat enkele jongeren een jeugdhuis hadden opgericht en dat wilde ik ook in onze wijk.” Voor Brahim was een jeugdhuis een echt gemis in Nieuw Gent. Voordien was er een ander jeugdhuis op dezelfde locatie, maar voor Brahim en zijn vrienden voelde het niet als een tweede thuis. Samen met een groep jongeren overtuigden ze Stad Gent om een ontmoetingsplaats te creëren. Twee jaar later kreeg Brahim de kans om de plaats over te nemen.

Wat het jeugdhuis ondertussen in anderhalf jaar bereikte vindt Brahim ongelooflijk. De tiener- jongeren- en meisjeswerking zijn een enorm succes. In totaal heeft het jeugdhuis ruim 150 leden en het is er altijd levendig. De focus ligt op +12-jarigen, maar ook jongere kinderen komen gretig over de vloer. “Soms zijn we met 15 verschillende nationaliteiten samen en dat voelt als one big family. We willen vooral een plek bieden waar alle tieners en jongeren van Nieuw Gent elkaar kunnen ontmoeten.” Vooral de zelfgebouwde opnamestudio is een echt succes onder de jongeren en werkt zelfs op reservatie.

Het rechte pad 

“Samen met twee collega’s organiseren we activiteiten en workshops vanuit de input van de jongeren. We gaven onder andere workshops over wonen en werken. We gingen al karten, paintballen en skyjumpen.” De missie van het jeugdhuis is vooral om jongeren bewuster te maken van het leven. Door eigen ervaringen met tieners te delen, probeert Brahim iets te betekenen voor de buurt. “Wij zijn de vertrouwenspersonen die de jongeren op het goede pad willen leiden naar een mooie toekomst. Sommigen hebben het helemaal niet breed en wij proberen te geven wat hen tekortkomt.”

“Ik haal enorm veel voldoening uit mijn job als jeugdwerker, omdat ik iets beteken voor de jongeren in de buurt. Als ik ze aan werk of een woning help en ze komen me achteraf bedanken, raakt dat een gevoelige snaar. Daarvoor doe ik het”, vertelt Brahim. Toch stoot hij als jeugdwerker vaak op de grenzen van zijn job. “Jongeren nemen me enorm in vertrouwen. Soms krijg ik verhalen te horen van een bikkelharde realiteit. Ik wil hen helpen, maar moet soms noodgedwongen doorverwijzen naar andere instanties. Ik ben een jeugdwerker en geen psycholoog.”

Actief in de buurt

Door de coronacrisis gooit het jeugdhuis de werking over een andere boeg. Met online challenges en FIFA-toernooien proberen Brahim en zijn collega’s activiteiten te voorzien voor de jeugd. “Ik merk dat het na acht weken toch kriebelt bij de jongeren om elkaar terug te zien.” Na meldingen van samenscholingen in de buurt, houdt Brahim zich vooral bezig met sensibiliseren. “Ik werk eigenlijk 10 à 15 uur meer dan tijdens een normale week. Elke dag wandel ik tussen 18u en 21u langs de pleinen en parken om de jeugd te stimuleren zich aan de maatregelen te houden. Niet iedereen heeft een tuin en daarom komt de buurt sneller samen.”

De ramadan-periode loopt voor Brahim anders dan gewoonlijk, in de bubbel van zijn eigen gezin. “Het sociale aspect mis ik enorm, maar we houden contact met de familie via WhatsApp.” Toch haalt hij vooral voordeel uit deze uitzonderlijke situatie. “Voor alle moslims is het een gezegende maand waarbij we denken aan onze naasten. Daarom startten we een dagelijkse iftar-ronde voor minderbedeelden.” Moslims eten tijdens de Ramadan hun eerste maaltijd van de dag om 21u40, dat heet iftar. “Moeders van jongeren maken de maaltijden klaar. Samen met de jeugd en vrijwilligers uit de buurt verdelen we de gratis pakketten onder moslims en niet-moslims die het minder breed hebben. Elke maandag, woensdag en vrijdag gaan we tussen 12u en 13u30 langs bij 50 à 80 gezinnen. De coronaperiode maakt me niet ongelukkig, maar geeft me juist een extra boost om me in te zetten voor de buurt”, besluit Brahim.

Benieuwd naar wat het jeugdhuis nog allemaal doet?

Neem een kijkje op de Facebook- en/of Instagrampagina.

Meer over: 

Brahim staat klaar om samen met vrijwilligers iftar-maaltijden rond te brengen bij minderbedeelden in Nieuw Gent.

Ontdek de verhalen van de Gentse Raconteurs

Heb je zelf een boeiend verhaal over je wijk? Over een markant figuur, een bijzondere plek, een opmerkelijke gebeurtenis?
Deel het op dit platform. Voeg je tekst in, laad een passende foto, video of audiofragment op, duid de wijk aan (adres of locatie) en publiceer. In het aparte tabblad bovenaan vind je een handige handleiding.
Wil je zelf mee op jacht naar interessante verhalen in je wijk en als reporter aansluiten bij de Gentse Raconteurs? Contacteer dan David Slosse, telefonisch op 0475 73 04 64 of via raconteurs@stad.gent