“Het voelde alsof alle Gentenaars bij ons bestelden”

09 april 2020door Mona D.

Op 13 maart kregen horecazaken het verdict te moeten sluiten. Voor velen een enorme klap in het gezicht.

Ook voor Shi-Tong Chen, uitbater van het Chinees restaurant Panda, was het even nagelbijten. Bij Panda kan je bestellingen afhalen of thuis laten leveren. Shi-Tong Chen is daarom een van de gelukkigen die zijn zaak wel nog kan laten draaien.

Sinds 1987, zo lang is restaurant Panda al gevestigd in de Dendermondsesteenweg in Gent Dampoort. Shi-Tong: “Mijn vader kwam vanuit China naar België om hier te werken. Na een paar jaar startte hij zelf een zaak op. Samen met mijn moeder en jongere zus bouwden we Panda uit tot wat het nu is.”

Het verre oosten

Shi-Tong werd geboren in België en groeide op in Gent. 90% van zijn familie woont nog in China. De families proberen nog veel contact te houden. “Vroeger gingen we elk jaar naar China, op bezoek bij de grootouders. Nu ze overleden zijn, gebeurt dat veel minder.” In het begin volgde Shi-Tong de Corona-situatie in China goed op, maar dat keerde snel. “Op tv, op de radio, in de kranten, overal in de media gaat het alleen nog over Corona. Ik probeer de situatie nu helemaal niet meer te volgen. Ook in België focus ik me alleen nog op de maatregelen die echt belangrijk zijn.”

De drukte in Gent

Restaurant Panda ligt in de Dendermondsesteenweg. Een drukke straat met veel files, veel schoolgaande kinderen, studenten,… Shi-Tong zag de buurt enorm veranderen. “Er komen meer en meer jonge mensen wonen en je ziet overal nieuwe projecten. Ze zijn de buurt aan het opwaarderen en dat geeft psychologisch meer vertrouwen om hier te zijn.”

Het verkeer in Gent heeft een negatieve invloed op de zaak. Vroeger was Panda een echt restaurant, mensen konden er eten en een tafel reserveren. Werken in de straat, parkeermogelijkheden die enorm verminderden en het circulatieplan zorgden ervoor dat Panda het over een ander boeg gooide. Shi-Tong: “Sinds die werken kwamen klanten minder bij ons, omdat we niet meer makkelijk bereikbaar waren. Ik hakte de knoop door om te leveren aan huis en dat slaat echt aan. Ik paste me aan aan de veranderingen die in de stad leefden. Ons restaurant omvormen tot een take-away was een van de beste keuzes die we konden maken.”

De rust in Gent

De drukte van de stad maakt het voor de zaak niet evident om bestellingen te leveren met de auto. Voor Shi-Tong brengt de Corona-tijd daar op een positieve manier verandering in. “Er zijn bijna geen files meer bij onze zaak en de stad is veel rustiger. Voor ons is het nu veel aangenamer om te leveren met de auto.”

Overspoeling

De eerste weken na de maatregelen heeft het restaurant toch sterke veranderingen gevoeld. “Alle huidige klanten dachten in het begin dat we dicht waren, zoals alle horecazaken. De eerste week hadden we veel minder bestellingen.” Via mond-tot-mondreclame hoorden klanten dat de zaak toch openbleef en dat zorgde de weken daarop voor een explosie. Shi-Tong: “Het voelde alsof alle Gentenaars bij ons bestelden. Wij zijn ook de eerste en enige Chinees in Gent die aan huis levert.” Voor even werd de zaak overspoeld. Shi-Tong liet de klanten weten dat ze minstens een anderhalf uur moesten wachten op hun bestelling. “In deze uitzonderlijke tijden toonden de meesten wel begrip. Tot nu toe is het in onze zaak nog altijd drukker dan anders.”

De Corona-crisis heeft weinig veranderd voor restaurant Panda. “We zullen waarschijnlijk geen verlies lijden. De overspoelende weken compenseren die ene week toen er amper bestellingen waren.” Dat deze bizarre tijd weinig tot geen effect zou hebben op de horeca, lijkt onwezenlijk. De zaak van Shi-Tong Chen is een gelukkige uitzondering op die regel. 

Meer over: 

Chen De Wei (vader en hoofdchef) en Shi-Tong Chen in hun restaurant Panda

Ontdek de verhalen van de Gentse Raconteurs

Heb je zelf een boeiend verhaal over je wijk? Over een markant figuur, een bijzondere plek, een opmerkelijke gebeurtenis?
Deel het op dit platform. Voeg je tekst in, laad een passende foto, video of audiofragment op, duid de wijk aan (adres of locatie) en publiceer. In het aparte tabblad bovenaan vind je een handige handleiding.
Wil je zelf mee op jacht naar interessante verhalen in je wijk en als reporter aansluiten bij de Gentse Raconteurs? Contacteer dan David Slosse, telefonisch op 0475 73 04 64 of via raconteurs@stad.gent